Vie et œuvre : Martin Luther entre rébellion et esprit de son temps

Une vie très riche, bien remplie et combative, pleine de conflits et de triomphes, sans trêve ni repos : Luther était un rebelle et un réformateur, un penseur et un homme d'action, en avance sur son temps et pourtant bien ancré dans le Moyen Âge.

Né le 10 novembre 1483 dans la petite ville d'Eisleben, il passa son enfance et sa jeunesse dans la cité toute proche de Mansfeld. Les affaires menées par son père lui permirent de bénéficier d'une bonne éducation et il s'inscrivit en 1501 à l'Université d'Erfurt. Un orage violent aurait, dit-on, fait prendre à sa vie un tournant décisif : pris de panique, il fit le vœu de devenir moine s'il y survivait. Deux semaines plus tard seulement, le 17 juillet 1505, il entra au monastère des Ermites de St Augustin d'Erfurt, étudia la théologie et fut ordonné prêtre dès 1507. C'était une époque où le commerce des indulgences était florissant. La devise était « de l'argent en contrepartie du salut », pratique que dénonçait déjà Luther quand il était jeune docteur et professeur. Le 31 octobre 1517, il rendit enfin publiques ses fameuses 95 thèses à Wittenberg. À son propre étonnement, elles se diffusèrent très rapidement et arrivèrent jusqu'à Rome en peu de temps. En 1518, l'église catholique romaine entama une procédure pour hérésie à l'encontre de Luther. Mais au lieu d'un interrogatoire à Rome, le prince électeur de Saxe Frédéric le Sage imposa une audition à Augsbourg qui s'acheva par une fuite en pleine nuit : Luther avait refusé de renier ses thèses. Le pape perdit alors patience, il menaça de bannir Luther et finit par l'excommunier. À la diète de Worms, où la population l'accueillit en triomphe, une nouvelle chance devait être donnée à Luther qui, là encore, resta intraitable et qui finit par se cacher au château de la Wartburg près d'Eisenach. Le 13 juin 1525, Martin Luther épousa l'ancienne nonne Katharina von Bora. La grande famille (Luther eut six enfants) vécut dans l'ancien monastère des Augustins avec des enfants recueillis, des parents, des employés et des étudiants. En 1546, Luther fut appelé dans sa ville natale d'Eisleben pour mettre fin à une querelle d'héritage, et c'est là qu'il mourut le 18 février. Il fut enterré trois jours plus tard à Wittenberg, dans l'église même où presque trois décennies plus tôt, il avait affiché ses thèses si lourdes de conséquences.

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